Сегмент образовательного ПО — один из наиболее динамично растущих за последние годы на софтверном рынке. Этому способствует, с одной стороны, повышение спроса на современные ИТ для повышения эффективности учебного процесса, с другой — расширение собственно образовательной сферы. Так, если ранее образование ассоциировалось только со средней и высшей школой, то сегодня оно охватывает широкую сферу профессиональной переподготовки и повышения квалификации специалистов самого разнообразного профиля. А эти вопросы все чаще связываются не только с работой специализированных учебных курсов, но и с созданием внутрикорпоративных систем обучения сотрудников.

В последние годы можно наблюдать, что, помимо специализированных компаний-разработчиков, на образовательном рынке активизируются и ведущие поставщики платформенного ПО, которые уделяют особое внимание как раз автоматизации учебных процессов на предприятиях. Это и неудивительно, так как в последнем случае ставка делается в значительной степени на широкое использование уже существующих инфраструктур организаций.

В частности, корпорация Microsoft (http://www.microsoft.com/rus) представила в начале 2004 г. решение Class Server 3.0 для управления учебным процессом. Оно локализовано для многих европейских языков; в октябре была выпущена русскоязычная версия продукта.

Photo

Microsoft Class Server 3.0 — это Web-ориентированная платформа для создания систем управления учебным процессом и поддержки взаимодействия всех его участников (администрации, методистов, преподавателей, учащихся) через Интернет. С помощью продукта выполняется формирование, хранение и распространение учебных материалов и планов, тестирование учеников и сбор данных об их успеваемости. По сути, Class Server представляет собой интерактивный информационный Web-портал, для развертывания которого требуется настроить конфигурацию, распределить роли, а также позаботиться об информационном наполнении, в первую очередь об учебных материалах.

Учебные курсы могут формировать сами преподаватели: имеющиеся готовые шаблоны и средства редактирования позволяют быстро создавать их и размещать в репозитории. Допускается загрузка необходимых материалов и мультимедийного контента из Интернета. Class Server поддерживает открытые стандарты Instructional Management Standards (IMS) и Sharable Content Object Reference Model (SCORM), что позволяет применять учебные материалы, разработанные третьими фирмами.

Class Server предназначается как для традиционных учебных заведений (школы, техникумы, вузы), так и для корпоративных центров обучения и повышения квалификации сотрудников. Интеграция с другими продуктами Microsoft позволяет создавать комплексы более широкой функциональности. В частности, уже сейчас Microsoft предлагает типовое решение Learning Management, включающее Class Server, SharePoint Portal Server, Exchange и ряд других продуктов. С его помощью к перечисленным выше возможностям добавляются средства групповой работы, управления заданиями (workflow), уведомления и т. п.

Основу продукта составляет серверное Web-решение, построенное на базе технологии ASP.NET и ряде стандартных продуктов Microsoft.

В качестве Web-сервера используется Internet Information Server (IIS). ASP-приложение — собственно Class Server — работает непосредственно в среде IIS. Помимо набора ASP-страниц, приложение включает комплект базовых библиотек Class Server (Filter и ISAPI), которые можно использовать при расширении исходной функциональности сервера.

Что касается базы данных, в стандартном варианте задействован встроенный механизм MSDE, который при необходимости повышения производительности можно заменить на Microsoft SQL Server. В БД хранятся структурированные данные в XML-формате — сведения о преподавателях, учениках и их успеваемости, расписания, планы и т. д. Для обработки этой информации имеется специальный набор XML-функций.

В файловой системе ОС хранятся все учебные материалы (во внутренних форматах Class Server или форматах IMS).

Клиентский доступ к Class Server, в том числе и доступ системного администратора, осуществляется через Интернет/интранет при помощи обычного Web-браузера. Для учителей предназначено специальное многофункциональное Windows-приложение CS-Teacher, которое позволяет готовить учебные материалы, составлять планы работы и анализировать успеваемость в автономном режиме. При подключении к Class Server проводится синхронизация данных между серверной и клиентской частями приложения. Кроме того, в состав продукта входит редактор стандартных учебных курсов — Curriculum Standards Editor.

Интеграция Class Server с внешними приложениями, включая другие образовательные системы, обеспечивается за счет поддержки набора открытых стандартов Schools Interoperability Framework (SIF). Для этого в составе продукта имеется приложение SIF Agent, сертифицированное международной ассоциацией SIF (http://www.sifinfo.org). Независимые разработчики, интеграторы или специалисты заказчика могут расширять функциональность систем с помощью набора Web-сервисов и инструментария Software Development Kit.

Высокая масштабируемость Class Server обеспечивается за счет гибкой трехуровневой архитектуры решения. По мнению Microsoft, стандартный вариант поставки Class Server с БД на базе MSDE следует применять в системах с числом пользователей до 1000 человек (одно решение может обслуживать сразу нескольких школ). При увеличении числа клиентов до 3000 рекомендуется заменить MSDE на SQL Server. Дальнейшее повышение нагрузки возможно за счет увеличения мощности аппаратных средств (например, применения многопроцессорных серверов), однако наиболее эффективен оказывается переход к многосерверным конфигурациям. При этом могут быть реализованы самые разные топологии соединения трех базовых компонентов — Web-сервера, СУБД и файл-сервера, каждый из которых может устанавливаться на несколько компьютеров. Это позволяет создавать конфигурации, в том числе кластерной структуры, обеспечивающие работу десятков тысяч пользователей.